Современники динозавров в Астраханском заповеднике

Щитень (Triopsidae) — род мелких ракообразных из подотряда Notostraca. Это довольно крупные ракообразные, обитающие в весенних временных водоёмах, и покрытые сверху плотным панцирем — щитком. Латинское название типового рода Triops (от греч. «трехглазый») щитни получили из-за органа, напоминающего третий глаз, однако до сих пор его функция точно не установлена.

Triopsidae всеядны, кроме того — они главные хищники в своей экологической нише, съедают всё, что меньше них. Большую часть времени щитни проводят у дна, копаясь в грунте в поисках пищи. Щитни активны круглые сутки, однако для нормальной жизнедеятельности им необходим свет. Иногда щитни плавают у поверхности воды брюшком вверх.

На Обжоровском участке Астраханского заповедника обитает два вида щитней: Triops cancriformis, Lepidurus apus.

Lepidurus apus (Весенний щитень) окрашены в зеленовато-бурый цвет и имеют длинный, покрывающий почти всё тело светлый щиток с мелкими тёмными пятнами. На конце брюшка, между двумя хвостовыми придатками у этих щитней (как и у всех видов рода Lepidurus) находится небольшая, размером 2—3 мм, плоская пластина. Как правило, она окрашена в зеленоватый цвет.

Triops cancriformis (Летний щитень) обладает довольно большим щитком, покрывающим почти всё тело, коричневого цвета, с более тёмными крупными пятнами на щитке. В отличие от весеннего щитня (Lepidurus apus) пластинки на конце брюшка нет, а концы ножек (жгутики) далеко выступают за край спинного щита.

Щитни — относительно малоизученные животные, хотя распространены на всех континентах Земли, кроме Антарктиды. В процессе эволюции у них выработалась уникальная система выживания, их морфология не изменилась в основных чертах со времен триасового периода, когда появился первый вид современных щитней – триопс или летний щитень (Triops cancriformis). Это было 220-230 миллионов лет назад, во времена, когда только-только появились динозавры, еще не существовало цветковых растений, а на Земле был единственный континент — Пангея. Летний щитень считается самым древним из существующих ныне видов животных.

Щитни живут в мелких временных водоёмах, в которых ранней весной у них нет естественных врагов. После того, как емкость заполнилась водой, в течение нескольких часов из находящихся в грунте цист вылупляются личинки. Они очень быстро развиваются, проходя несколько стадий, и примерно через 2 недели становятся полностью половозрелыми взрослыми особями и откладывают в грунт цисты следующего поколения, после чего сразу погибают. А цисты остаются ждать весны следующего года. Весь это период они практически неуязвимы для потенциальных хищников и неблагоприятных условий среды. Именно поэтому щитни — самые древние из ныне живущих высших организмов.

Галина Кашина — лаборант-исследователь Астраханского заповедника

В снежный период можно наблюдать и снимать на фото- и видеоаппаратуру зубров и кабанов с близкого расстояния. Одновременно можно видеть до 50 животных.